• Diprotodon

    Diprotodon est le plus grand marsupial qui a vécu sur Terre. Diprotodon opatum avait la taille d’une petite voiture.
    Les Diprotodontidae sont probablement les animaux les plus connu de la faune préhistorique australienne.
    Ces marsupiaux géants étaient très répandus au Pléistocène sur l’ensemble du continent australien.
    La Mégafaune australienne comporte de nombreuses espèces de marsupiaux et d’animaux à la taille impressionnante.

    A l’époque où vivait Diprotodon, deux prédateurs exceptionnels cohabitaient dont le plus gros mammifère carnivore de l’époque, Thylacoleo carnifex, un lion marsupial et le varan géant, Megalania prisca.

     

    Portrait de Diprotodon

    Diprotodon signifie «  Deux dents en avant ». Ce nom fait référence à leur seule paire d’incisives inférieures qui se projettent vers l’avant.
    Diprotodon opatum est le plus grand marsupial ayant jamais existé. Il mesurait 3 m de long et presque 2 m au garrot. Son poids est estimé à 2 tonnes.

    Diprotodon opatum

    Crâne Diprotodon opatum. By Scherre

    Les crânes fossilisés montrent bien les molaires broyeuses et les incisives puissantes. Herbivore, il a été très abondant tant que le climat est resté humide. A cette époque là, l’intérieur de l’Australie était beaucoup moins aride et parsemé de grandes prairies.

    On a retrouvé des restes d’une espèce particulière de buisson salé dans les cavités stomacales de plusieurs spécimens.

    Le crâne massif renfermait un tout petit cerveau.

    Les pieds sont plantigrades de sorte que ce sont les paumes et les plantes de pieds qui supportent le poids, comme chez l’ours.

    Diprotodon

    Squelette Diprotodon . By Bentley Smith

    Zygomaturus tasmanicus était un parent étroit de Diprotodon. Il mesurait 2,5 m de long pour un poids de 300 à 500 kg.
    Il évoluait dans les zones plus boisées de l'Australie du sud-est et du sud-ouest tandis que Diprotodon s’épanouissait dans les grandes zones dégagées de l’intérieur du continent.

    Les Diprotodontidae sont apparentés aux wombats et au koala d’aujourd’hui.

    L’extinction de Diprotodon

    Ce géant était très répandu en Australie jusqu’à l’apogée de la dernière période glaciaire, il y a 18 000 ans.
    Cette période glaciaire a modifié le climat, ce dernier devenant de plus en plus sec. Cette modification du biotope est l’une des principales raisons de l’extinction de Diprotodon.

    Diprotodon

    Reconstitution Diprotodon. Licence

    Cependant, cette théorie est controversée car les Diprotodontidae ont survécu à plusieurs périodes glaciaires. Il  semble donc qu’il n’y ait pas de raisons particulières pour que la dernière leur ait été fatale.
    De plus, il semblerait que l’Australie n’a pas vraiment souffert de la dernière période glaciaire.
    De grandes parties du continent ont continué à bénéficier d’un climat chaud et humide. Pourquoi les Diprotodons n’ont-ils pas tout simplement migré des régions devenues arides vers ces régions plus humides ?

    Les paléontologues qui réfutent l’extinction due au changement climatique font remarquer que le déclin de ces animaux a commencé avec l’arrivée des hommes.
    Ces animaux étaient lents et sans défense. C’était donc un gibier facile. Mais, il n’y a aucune preuve tangible d’abattage massif sur les sites de fouilles.

    Classification: Animalia. Mammalia. Marsupialia. Diprotodontia. Vombatiformes. Diprotodontidae. Diprotodon

    V.B (09.03.2008

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  • Dinofelis

    Les féliformes, dont les félins, sont apparus à l'Eocène (53 - 33,7 Ma). Les félins à dents de sabre sont des féliformes apparus au début du Miocène (23,5 - 5,3 Ma). Parmi eux, il y a le célèbre Smilodon mais également le Dinofelis "félin terrible".

      

     

    Crâne de Smilodon

    Le genre Dinofelis comprend plusieurs espèces dont Dinofelis barlowi. Ses canines supérieures étaient allongées et aplaties. Les avis sont partagés en ce qui concerne la sous-famille dans laquelle doit être rangé Dinofelis.

    Le genre Dinofelis a vécu du Pliocène supérieur au Pléistocène moyen. Les fossiles ont été retrouvés en Europe, en Asie, en Afrique et en Amérique du Nord.

    Dinofelis possédait des canines plus petites que celle de Smilodon et des machairodontes en général (les vrais félins à dents de sabre). Il possédait une taille assez proche de celle des léopards actuels. Ses membres puissants ne faisaient sans doute pas de lui un excellent coureur mais surement un bon grimpeur comme nos jaguars.

    Dinofelis vu par la BBC. Sur la terre de nos ancêtres © BBC

    Grâce à ses crocs très développés, il pouvait étouffer ses proies en les mordant à la gorge. Sa morphologie et sa taille sont proches de celles des félins forestiers actuels comme le léopard ou le jaguar.

    L'Encyclopédie des Dinosaures Gallimard © 2002

    Cette espèce s'est éteinte en Eurasie et en Amérique du Nord au Pléistocène inférieur mais a survécu en Afrique jusque vers le milieu de cette époque. L'espèce chinoise, Dinofelis abeli, est la plus connue.

    V.B (03.2004

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  • Chalicotherium

    Famille des Chalicotheridés

    Chalicotherium goldfussi est l''espèce type parmi les nombreuses espèces décrites dans le genre Chalicotherium. Il mesurait 1,80 m au garrot. Il marchait sur le revers de ses doigts prolongés de longues griffes. Bien que ses pattes puissantes soient d’efficaces armes défensives, il était végétarien et s’en servait surtout pour abaisser les branches hautes.

    La famille des Chalicotheriidae regroupe plusieurs genres: Ancylotherium, Anisodon, Borissiakia, Chalicotherium, Chemositia, Kalimantsia, Limognitherium, Lophiaspis, Moropus, Nestoritherium, Tylocephalonyx.

    Chalicotherium est un étrange mélange ; il marche comme un gorille et mange comme un panda. Pourtant son plus proche parent actuel est le cheval.
    Les derniers survivants du groupe vécurent avec les premiers hommes en Afrique de l’Est.

     

    C'est la découverte d'un squelette complet dans un gisement du Gers qui permit de prouver que cet ongulé était pourvu de griffes. Les fossiles de Chalicothères sont assez rares.

    Les Chalicothères, étranges "ongulés" au nombre impair de doigts, ont échangé leurs sabots contre des griffes.

    La famille des Chalicotheriidae a vécu en Europe, en Afrique, en Amérique du Nord et en Asie de l'Eocène inférieur au Pléistocène inférieur.

    Ancylotherium

    Ancylotherium reconstitué par la BBC . Ce chalicothère vivait en Afrique.

    Le genre Chalicotherium a été mis au jour en Europe, en Afrique et en Asie. Ce genre a vécu de l'Oligocène supérieur au Pliocène moyen.

    Les chalicothères, cousins éloignés des chevaux et des rhinocéros, tirent leur nom de leurs dents broyeuses qui, lorsqu'elles sont usées, ressemblent à un calice.

    Chalicotherium

    Reconstitution Chalicotherium © BBC 1996

    Moropus était un chalicothère nord-américain. Il vivait au Miocène.

    Moropus

    Moropus Elatus. By unforth

    Les chalicothères n'étaient pas très abondants, si on en juge par le peu de fossiles, mais ils ont perduré sur plusieurs continents sur une longue période.

    Comme les rhinocéros, les chalicothères avaient trois doigts à chaque pied.

    Bien que les derniers représentants de cette famille se soient éteints depuis longtemps, on signale parfois dans les forêts du Kenya, un étrange animal aux longs membres antérieurs dotés de griffes et ayant une tête de cheval.

    Qui sait, peut-être qu'un descendant des chalicothères survit encore ?

    Classification: Animalia. Chordata. Mammalia. Perissodactyla. Chalicotheriidae

    V.Battaglia (02.2004). M.à.J 11.2009

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  • Basilosaurus

    Quand les dinosaures s'éteignirent, disparurent avec eux les reptiles marins. Pendant près de 25 Millions d'années, les requins règnerent sans partage. Puis apparurent de nouveaux monstres des profondeurs: les Baleines carnivores et avec elles le Basilosaurus.

      

      

    Portrait de Basilosaurus

    Basilosaurus cetoides était un mammifère marin de 18 à 25 m de long ce qui en fait le plus grand cétacé connu à ce jour. Basilosaurus était sans conteste le plus grand prédateur des mers de l'Eocène supérieur.

    Les fossiles de Basilosaurus cetoides ont été retrouvés en Amérique du Nord (Alabama, Mississippi). Ces premières découvertes datent du 19e siècle.

    Depuis, deux autres espèces ont été décrites:

    • B. isis ( (1990) mis au jour au Pakistan
    • B. drazindai (1997) mis au jour dans le Sahara oriental

    Classification: Cetacea . Archaeoceti . Basilosauridae . Basilosaurinae

    Sous les sables de Wadi Al-Hitan, une vallée du Sahara égyptien, dorment un grand nombre d’ancêtres fossilisés de baleines et d’autres animaux marins. C’est là qu' en avril 2005 des paléontologues américains et égyptiens ont mis au jour le fossile le plus complet de Basilosaurus isis, un cétacé vieux de 40 millions d’années aux allures de serpent de mer. Selon Philip Gingerich, de l’université du Michigan, qui dirige les fouilles, il s’agit du fossile le plus complet de cette espèce.

    Le squelette mesure 18 mètres de long.

    Basilosaurus

    Squelette de Basilosaurus. By El Bichólogo Errante

    Il y a 20 Millions d'années, ses ancêtres étaient de petits animaux à fourrure qui vivaient dans les arbres.

    Basilosaurus a conservé de ses lointains ancêtres deux minuscules pattes arrière. Elles lui servaient pendant l'accouplement.

    Ces restes de pattes n'existent plus chez nos baleines modernes. Comme nos baleines, le Basilosaurus devait certainement se traîner sur les bancs de sable pour arracher la peau supérieure et avec elle les parasites et coquillages qui s'y incrustent. Maintenir un corps lisse est primordial pour pouvoir chasser avec rapidité.

    Fossile Basilosaurus

    Fossile Basilosaurus de Wadi Al-Hitan . By Further to Fly

    Basilosaurus avait un crâne d' un à deux mètres de long, ce qui est petit comparé à la taille de l'animal.

    Les vertèbres du dos et de la queue de Basilosaurus sont allongées et non pas courtes comme chez la plupart des cétacés. Basilosaurus devait donc être plus souple que nos cétacés actuels.

    Les mâchoires étaient garnies de dents antérieures incurvées et de dents postérieures triangulaires crénelées.

    Basilosaurus

    Crâne de Basilosaurus. By Brian Brarian

    Les liens de parenté précis des Basilosauridae avec les baleines actuelles sont encore incertains. Les baleines à dents primitives comme les Eurhinodelphidae étaient peut-être plus proches des dauphins et des marsouins. En effet, elles avaient des dents coniques et un museau allongé.

    A cette époque, des désastres naturels couvent. Dans l'Antarctique, pour la première fois en des centaines de millions d'années, la mer gèle aux pôles. Des courants océaniques froids remontent vers le nord.
    Le moindre déséquilibre dans la population de poissons est une menace directe pour une baleine qui a besoin d'une grande quantité de nourriture par jour. Elle est au sommet de la chaîne alimentaire.

    L'environnement de Basilosaurus

    Nous sommes à la fin de l'Eocène, la planète vit encore sous un climat chaud mais moins humide qu'autrefois. Dans les savanes, le gigantisme est de rigueur. Ce changement de climat n'a pas convenu à tous. Les grands oiseaux carnivores ont décliné. De nouveaux mammifères prédateurs les remplacent.

    Dans l'océan, une des proies du Basilosaurus est le Dorudon, un petit cétacé.

    Dorudon atrox

    Dorudon atrox. By Ryan Somma

    Andrewsarchus sème la terreur dans les plaines. Cet énorme carnassier a la taille d'un cheval et pèse près d'une tonne. Il a aux pieds de petits sabots et non des griffes. Ses plus proches parents modernes sont les ongulés comme le mouton. Ses mâchoires d'un mètre peuvent tout broyer. Cet animal est le dernier d'une lignée mourante qui ne s'adaptera pas aux changements climatiques de l'Eocène.

    Andrewsarchus

    Crâne Andrewsarchus mongoliensis. By Ryan Somma

    De nombreuses régions habituées à des pluies soutenues souffrent d'une sécheresse prolongée. Notamment, les Brontothères, lointains parents des chevaux et des rhinocéros. Ils sont deux fois plus gros que nos rhinocéros avec des cerveaux de 2/3 plus petits. Les fossiles retrouvés prouvent qu'ils vivaient en troupeau d'une centaine d'individus. Les excroissances ne sont pas des cornes mais des os assez fragiles.

    L'extinction

    Le chaos climatique marquera la fin de l'Eocène et provoquera la plus grande extinction du monde animal depuis la disparition des dinosaures.
    La glaciation progressive de l'Antarctique débouchera sur l'extinction de 20 % des espèces dont le Basilosaurus.

    V. Battaglia (05. 2003). M.à.J 04.2008

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  • Aurochs

    Bos primigenius, l’aurochs, est l’ancêtre de la plupart des bovins domestiques dont le taureau. Plus gros que les races actuelles, c’était un bovin sauvage et féroce qui parcourait les forêts d’Europe, d’Asie et d’Afrique avant de disparaître à une époque récente.
    Animal mythique, l’aurochs (ou ure) a connu l’apogée de son développement il y a environ un million d’années.
    La civilisation crétoise dite minoenne accordait une place particulièrement importante à l’aurochs.

     

    L’histoire de l’aurochs

    L’aurochs a été domestiqué par l’homme il y a environ 6 000 ans. Mais, il était connu de l’homme bien avant. Cet animal est en effet magnifiquement représenté dans les peintures rupestres de Lascaux.

    Le genre Bos descend peut-être de Leptobos, un taureau plutôt élancé et proche de la gazelle, dont on a découvert des fossiles datant du Pléistocène inférieur en Eurasie.

    Depuis son lieu d’origine, l’Asie, l’aurochs s’est étendu au reste du monde pendant le Pléistocène.

    A la fin de la dernière période glaciaire, il occupait un vaste territoire s’étendant de la pointe occidentale de l’Europe jusqu’aux régions les plus orientales d’Asie et des toundras de l’Arctique jusqu’à l’Afrique du Nord et à l’Inde.

    Aurochs

    Reconstitution d'un aurochs. By Onkel-Wart

    La chasse intensive, le développement de la domestication et l’extension des terres agricoles ont peu à peu décimé l’aurochs sauvage.
    C’est en 1627, en Pologne, que la dernière femelle s’est éteinte.

    Le yack est un descendant direct de l’aurochs.

    Yack

    Yack. © dinosoria.com

    L’aurochs mesurait 3 mètres de long et 2 m au garrot. Il possédait de fortes cornes pointues recouvertes d’une gaine cornée.

    L’aurochs et la tauromachie

    La civilisation minoenne accordait une place considérable à cet animal. Selon la légende, Europe était une belle jeune fille que Zeus enleva, déguisé en taureau blanc pour la mener en Crète.

    D’autres mythes crétois font intervenir le taureau. Talos, le géant d’airain à tête de taureau, protégeait l’île de ses envahisseurs.
    Le Minotaure, monstre légendaire qui hantait le Labyrinthe de Minos, était un homme à tête de taureau.

    Minotaure

    Statue d'un Minotaure. (Musée national d'archéologie d'Athènes). By Tilemahos Efthimiadis

    Les Minoens appréciaient les spectacles. Le spectacle le plus prisé était également le plus violent : les jeux tauromachiques.
    Il n’y avait pas de mise à mort contrairement à aujourd’hui.

    Cette tradition date au moins du IIe millénaire avant notre ère.

    A Cnossos, les jeux tauromachiques sont représentés dans de nombreux bas-reliefs, fresques et sceaux. Hommes et femmes participaient à la tauromachie.
    Ce spectacle mettait en scène d’incroyables acrobaties.

    Cnossos

    Le taureau est très présent sur les fresques de Cnossos. By Jorge 11

    A une extrémité de l’arène, un taureau s’apprêtait à charger ; à l’autre bout, un être désarmé attendait impavide que la bête fonce sur lui.
    Lorsque le taureau s’élançait, l’individu n’esquissait pas le moindre geste jusqu’au moment où il saisissait les cornes redoutables de l’animal et, s’élevant au-dessus de sa tête, effectuait une culbute pour retomber derrière l’aurochs.

    Il ne subsiste aucun document de ce dangereux passe-temps pratiqué en Crète par les Minoens vers le milieu du second millénaire avant notre ère.
    Mais, de nombreuses fresques murales dépeignent ces affrontements.

    Les toreros d’aujourd’hui doutent qu’une telle chose soit possible, mais les preuves sont bien là, à Cnossos.

    Il semble que ces intrépides athlètes étaient des enfants spécialement entraînés à ce sport. Seuls les sportifs risquaient leur vie. Plusieurs peintures crétoises représentent des athlètes couverts de sang.

    L’aurochs : symbole de virilité

    Certains spécialistes pensent que ce genre de spectacles revêtait un caractère rituel peut-être lié à la fertilité ou au passage de l’enfance à l’âge adulte.

    Le taureau, symbole viril, masculin, était un motif récurrent de l’art minoen. Les Crétois vénéraient la Grande Déesse, une déesse mère.
    Son effigie était adorée dans les sanctuaires et sur des autels de pierre. Parfois, en offrande, on sacrifiait des taureaux en utilisant la hache à double tranchant.

    Dans la mythologie grecque, le Minotaure était un hybride monstrueux d’homme et de taureau.
    Au cours de cérémonies religieuses, le roi devait probablement porter un masque de taureau.

    L’aurochs, incarnation de la puissance primordiale, était peut-être le divin responsable des séismes si menaçants et qui finirent par détruire les palais de Cnossos.

    De la fascination à l’extinction

    Il y a environ 15 000 ans, nos ancêtres peignaient l’aurochs sur les murs des grottes. Les chasseurs-cueilleurs de l’Âge de Pierre chassaient les troupeaux sauvages de bovins pour se procurer de la viande.

    Aurochs sur la grotte de Lascaux

    L'aurochs représenté sur les murs de la grotte de Lascaux. (Reproduction de la peinture originale). Licence

    7 000 ans plus tard, les hommes domestiquèrent les individus les moins féroces pour en exploiter la viande, le lait et la peau.

    Ces bovins sauvages sont aujourd’hui éteints. L’aurochs, le plus majestueux d’entre tous, si longtemps vénéré pour sa puissance, n’a pas pu résister à l’avancée humaine.

    A l’image d’ancêtres disparus, tel l’aurochs, les bovins sauvages actuels ont beaucoup de mal à préserver leur mode de vie.

    Banteng

    Des Bantengs (bos javanicus) domestiqués . By jim.gifford

    De nos jours, il ne reste que quatre genres de buffles et de bœufs qui vivent encore à l’état sauvage :

    • Le buffle d’Afrique (genre Syncerus)
    • Les bisons d’Amérique et d’Europe (genre Bison)
    • Le genre Bubaltus : buffle de l’Inde, Anoa, Tamarau
    • Le genre Bos : Gaur, Banteng, Kouprey et Yack

    A part le buffle d’Afrique, tous sont menacés. La chasse est un élément d’explication du déclin de ces animaux.
    L’extension des terres cultivées est l’autre raison du recul des espèces sauvages.
    Enfin, la transmission de nombreuses maladies par le bétail domestique est un facteur non négligeable de la cause de l'extinction des populations.

    Buffle d'Afrique

    Buffle Africain. © dinosoria.com

    Aujourd’hui, près de 800 espèces de bovinés sont domestiquées. Les manipulations génétiques ont permis d’affiner les qualités de chaque race.
    Près de la totalité des vaches sont inséminées artificiellement.

    Qu’il est loin le temps des grands troupeaux sauvages d’aurochs …

    V.Battaglia (30.11.2005

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