• Les Dinosaures: Un nouveau titanosaure découvert, cette fois, en Afrique avec vidéo

     

    Un nouveau titanosaure découvert, cette

    fois, en Afrique

     

    Bien des espèces de dinosaures restent encore à découvrir. Les titanosaures africains du Crétacé sont par exemple très mal connus. D'où l'importance de la découverte deRukwatitan bisepultus en Tanzanie, qui éclaire l'histoire de cette grande famile, au moment où elle prospérait.

     

     
     

    Une photo des falaises sédimentaires dans le Grand Rift africain en Tanzanie où ont été retrouvés les restes d'une des très rares espèces de titanosauriens connues en Afrique pendant le Crétacé. © Patrick O'Connor, Ohio University.

    Une photo des falaises sédimentaires dans le Grand Rift africain en Tanzanie où ont été retrouvés les restes d'une des très rares espèces de titanosauriens connues en Afrique pendant le Crétacé. © Patrick O'Connor, Ohio University.

     
     
     

    Il y a environ 145 millions d’années, au début du Crétacé, l’Afrique était en cours de séparation d’avec l’Amérique du Sud. Les espèces de dinosaures des deux continents étaient donc sur le point de devenir endémiques. On connaît beaucoup de restes de dinosaures datant du Crétacé en Afrique du nord mais moins en Afrique du Sud. Le Maroc est par exemple un paradis pour les paléontologues. On peut citer aussi le Niger où l’on a découvert entre autres Nigersaurus taqueti.

     

    Mais, alors que plus de 30 espèces de titanosaures ont été trouvées en Amérique du Sud, comme le Dreadnoughtus schrani, l'Afrique n'en avait fourni qu'une poignée. Un groupe de paléontologues états-uniens vient pourtant d’annoncer dans un article publié par le Journal of Vertebrate Paleontology la découverte d'un nouveau titanosaure herbivore dans le sud-ouest de la Tanzanie.

     

    Les restes fossilisés de l’animal, baptisé Rukwatitan bisepultus, ont été retrouvés dans le Grand Riftafricain, plus précisément dans le bassin associé au lac Rukwa. Les couches sédimentaires affleurant à flanc de falaise dans lesquelles des vertèbres, des côtes et des membres ont été extraits au cours de deux saisons de fouilles sont âgées d’environ 100 millions d’années. Elles datent donc du Crétacé moyen.

     


    Cette vidéo montre les campagnes de fouilles des paléontologues en Tanzanie sur le site où ont été retrouvés les restes fossilisés du nouveau titanosaure. Même s'il ne bat pas de record de masse ou de taille, ce dinosaure devrait nous permettre de mieux connaître l'évolution des titanosaures en Afrique, qui est très mal connue en comparaison de ceux qui vivaient en Amérique du Sud. © National Science Foundation, YouTube

     

    Une fenêtre sur l'évolution des titanosaures africains

     

    L’étude des os fossilisés, notamment au moyen d’un scanner à rayons X, ont permis de comparerRukwatitan bisepultus aux autres titanosaures. Il a même été possible de le replacer dans l’arbrephylogénétique des sauropodes. Les paléontologues ont par exemple constaté des points communs avec Malawisaurus dixeyi qui, comme son nom l’indique, avait été découvert au Malawi. Mais pour eux, il s’agit bien de deux espèces distinctes, différant elles-mêmes des autres titanosaures découverts en Afrique du Nord. Le dinosaure tanzanien devait probablement peser autant que quelques éléphants et, d’après les chercheurs, ses membres devaient atteindre jusqu'à 2 mètres.

     

    Actuellement, l’essentiel de ce que l’on sait sur les titanosaures provient de l’étude des restes fossilisés trouvés en Amérique du Sud. Cette découverte contribue donc à élargir notre connaissance de ces animaux en montrant comment ils s’adaptaient à des niches écologiques et géographiques différentes. Elle devrait nous aider à mieux comprendre non seulement l’évolution des espèces en Afrique sub-saharienne au Crétacé mais aussi pourquoi les titanosaures semblent s’être diversifiés au moment où leurs cousins, les Diplodocidés, étaient en train de disparaître. Ils formaient une famille de dinosaures sauropodes de très grandes tailles ayant vécu au Jurassique supérieur dans ce qui est actuellement l'Afrique, l'Amérique du Nord et l'Europe.

     

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